[J] La course dans les nuages, de Thibaut Vermot

En 1938, un s√©isme a d√©truit une grande partie de la ville Puerto Montt, situ√©e sur la c√īte chilienne. Il faut apporter une aide humanitaire. La France et l’Angleterre, par l’interm√©diaire de deux pilotes, Salom√© Declercq, 26 ans, et Orville Blake, la quarantaine, se lancent un d√©fi. Qui arrivera le premier √† rallier le Chili, et accessoirement √† planter le drapeau de son pays pour gagner une nouvelle colonie ?

Deux √©pigraphes, l’une d’Antoine de Saint-Exup√©ry, l’autre de Jules Verne, annoncent l’aventure. Et c’est parti pour parcourir 12 660 kilom√®tres en 48 heures, en compagnie d’un seul co√©quipier. Pour Salom√© ce sera Edgar, alias Freluquet, qui n’a rien demand√© !

L’auteur

N√© en 1985, Thibault Vermot est professeur de fran√ßais et √©crivain. C’est le fils de Marie-Sophie Vermot, auteure pour la jeunesse. Il a publi√© six romans destin√©s √† la jeunesse – la plupart chez Sarbacane -, dont le premier, Colorado Train, est paru en 2017.

Apr√®s avoir pris des cours de pilotage et potass√© un vieux manuel d’aviation dat√© de 1941 consacr√© au Consolidated PBY Catalina, il a √©crit La course dans les nuages, roman dans lequel son h√©ro√Įne est aux commandes de cet hydravion produit √† partir des ann√©es 1930.

Les années 1930

            Quand l’histoire croise l’Histoire

Nos h√©ros rencontrent ou font r√©f√©rence √† de v√©ritables personnes. Ce sont avant tout des aviateurs, comme Saint-Exup√©ry, avec qui Salom√© a travaill√© dans l’A√©ropostale aux c√īt√©s de Marcel Reine, en particulier sur le continent Sud-Am√©ricain. Mais aussi Charles Lindbergh pour son record de la travers√©e de l’Atlantique en 1927, Mermoz ou Guillaumet. Sans oublier les pionni√®res de l’aviation comme Adrienne Bolland – r√©sistante fran√ßaise et premi√®re femme a avoir effectu√© la travers√©e de la Cordill√®re des Andes – ou Amelia Mary Earhart. Enfin Albert Londres est l’idole d’Edgar, le tout jeune journaliste co√©quipier de Salom√©.

            La situation g√©opolitique

Peu de temps avant que Salom√© et Edgar n’atterrissent √† l’a√©roport du Bourget, le 30 septembre 1938, une foule √©tait venue accueillir Daladier de retour de Munich o√Ļ les Europ√©ens avaient c√©d√© les Sud√®tes √† Hitler pour tenter de sauver la paix.

Plus tard, en cours de vol, l’avion de Salom√© est attaqu√©, sur ordre de Blake, par des Messerschmitts nazis au-dessus de l’Espagne. Edgar est un peu perdu, Salom√© lui r√©sume la situation :

¬ę – Il va y avoir une guerre, Loiseau, dit doucement Salom√©.
– Hein ? Avec les Allemands ? Mais il y a en d√©j√† eu une !
– Au cours de l’Histoire, √ßa a toujours fonctionn√© comme √ßa : rien ne s’est jamais fait raisonnablement. L’Allemagne est dirig√©e par un cingl√©. L’URSS √©galement. Face √† des cingl√©s, les d√©mocraties n’ont jamais les bonnes r√©ponses. On croit au dialogue, ils croient en l’acier. Nous ne parlons pas le m√™me langage. ¬Ľ

Pour r√©pondre aux tirs, Salom√© et Edgar ont embarqu√© des fusils et des pistolets. On peut se faire une id√©e de l’enfer dans lequel nos h√©ros sont plong√© avec le film d’Howard Hugues, Les Anges de l’Enfer, sorti en 1930, et cit√© par Salom√©. Ce film am√©ricain sur la Premi√®re guerre mondiale est consid√©r√© comme l’un des tout premiers films d’action du cin√©ma parlant.

Enfin, dans les derni√®res pages on apprend que Blake a fait alliance avec Ribbentrop, l’ambassadeur d’Allemagne au Royaume-Uni, afin de s’emparer de l’avion de Salom√© qui int√©resse l’√Čtat-Major allemand.

            Les d√©cors

Et d’abord les avions : ceux de l’A√©ropostale, le Boeing 314 Clipper de Blake, les terrifiants Messerschmitts et Zeppelins. Sur terre, les personnages se d√©placent en voiture : Edgar admire une Maybach Zeppelin, luxueuse automobile des ann√©es 1930, et Salom√© conduit un Cabriolet Delahaye.

Mais au-del√†, toutes les r√©f√©rences aux ann√©es 30 sont soign√©es pour qu’on puisse se mettre dans l’ambiance. Que ce soit avec les fauteuils dans lesquels les h√©ros s’installent dans les Clubs qu’ils fr√©quentent (les confortables Chesterfield), les jeux de soci√©t√© (le Monopoly, invent√© en 1904), les romans (Le Myst√®re de la chambre jaune ou Mary Poppins), ou encore la presse qui couvre la course : l’hebdomadaire News of the World pour le Royaume-Uni, et c√īt√© fran√ßais le quotidien Paris-Soir, fond√© en 1923.

Enfin le jazz est en fond sonore, en particulier avec la chanson Bei Mir Bist Du Schein des Andrews Sisters que les h√©ros entendent √† la radio. Diffus√©e d√®s 1938, cette version a connu un succ√®s international.  

Des héros audacieux et sympathiques

Salom√© et Edgar, qui ne se connaissaient pas au d√©but du roman, ont tous deux une revanche √† prendre sur la vie. Ce qu’ils sont, ils le doivent √† eux-m√™me, √† quelques belles rencontres, et surtout √† beaucoup d’audace. Ils ont quitt√© leur foyer √† 16 ans. Salom√© est partie de Paris pour Toulouse afin d’apprendre √† r√©parer un moteur, condition indispensable avant de pouvoir prendre les commandes d’un avion. Pour cela, elle se cache sous des habits de gar√ßon. Edgar a quitt√© Limoges pour Paris et ne pas avoir √† travailler avec son p√®re, charpentier.

Salom√© Declercq a perdu ses parents tr√®s jeunes. Elle veut devenir pilote et rien ne l’arr√™te. Surtout pas le fait d’√™tre une femme.

¬ęLes r√®gles ne sont-elles pas faites pour √™tre bouscul√©es ?¬Ľ

Elle adore gagner, si bien que quand le pari semble perdu elle veut encore y croire.

¬ęQui peut dire ¬ę Nous avons perdu ¬Ľ avant d’avoir atteint la ligne d’arriv√©e… ?¬Ľ

Salomé est douée, téméraire, volontaire. Elle ne cède jamais à la panique et sait répondre aux coups aussi bien verbalement que par les armes.

Arriv√© √† Paris, Edgar Loiseau commence par vendre des journaux √† la cri√©e tout en s’entra√ģnant √† √©crire des articles. Il r√©ussit √† se faire engager √† Paris-Soir et devient Envoy√© sp√©cial.

¬ęJe veux √™tre un grand journaliste …  non, je serai un grand journaliste. Mais il me reste du chemin √† parcourir¬Ľ.

√Ä 18 ans, il ma√ģtrise parfaitement le stylo, il fait mouche avec des phrases allant √† l’essentiel. Il dessine aussi (il vend ses caricatures au Canard encha√ģn√©) et fait des photos avec son Rolleiflex. Mais pour survivre √† cette aventure, le jeune homme doit tr√®s vite faire preuve d’autres qualit√©s : savoir lire les cartes, tenir les manettes de l’avion et manier un manche de mitrailleuse…

Timide et un peu na√Įf au d√©but du roman, le jeune Freluquet prend de l’assurance au fur et √† mesure de l’aventure. Il s’av√®re un compagnon solide et fiable.

√Ä eux deux, Salom√© et Edgar sont les rois du pilotage et de l’√©criture. Saint-Exup√©ry, lui, faisait les deux tout seul !

Puerto Montt

Au d√©but du XX√®me si√®cle, on commen√ßait tout juste √† comprendre les causes des tremblements de terre. Blake demande √† un professeur de l’universit√© de Durham d’expliquer √† Salom√© le ph√©nom√®ne. Il lui parle de Charles Richter qui a √©tablit en 1935 une √©chelle pour mesurer num√©riquement l’intensit√© des s√©ismes.

Arriv√© √† destination – apr√®s Blake – Salom√© r√©ussit √† se poser, mais la situation est d√©sastreuse. La terre s’est ouverte et une grande partie de la ville a gliss√© au fond du trou. Au loin le volcan Calbuco crache des geysers de flammes. Pourtant le plus dangereux n’est pas de ce c√īt√© l√† : Blake et les nazis ont d√©cid√© d’ex√©cuter nos h√©ros afin de prendre possession de leur avion.

¬ęLaissons-les crier leur victoire dans le d√©sert. Nous aussi, d’une certaine fa√ßon, nous avons gagn√©. Nous sommes vivants¬Ľ.

Un roman de haut vol !

Ce roman se d√©roule dans un temps tr√®s court, une quinzaine de jours. Mais des jours qui comptent triple, sans sommeil ou si peu, jamais √† l’abri d’une panne, d’un accident, d’un sabotage, d’une trahison ou d’un assassinat. 311 pages de pure adr√©naline. Un grand roman d’aventure, en compagnie d’un duo extr√™mement sympathique, qui nous laisse le souffle coup√©.

Aline Eisenegger, lectrice comité jeunesse

Pour aller plus loin

Une s√©lection de romans de Thibault Vermot :

Colorado Train. Sarbacane, Exprim’, 2017
La route froide. Sarbacane, 2019
Thibault Vermot a √©galement sign√© deux nouvelles traductions int√©ressantes de classiques anglais, toujours chez Sarbacane : L’homme √† la l√®vre tordue, d’Arthur Conan Doyle, en 2020 et Le Livre de la jungle en 2022

Quelques titres sur l’aviation au d√©but du XX√®me si√®cle :

Timothée de FOMBELLE, Vango. Gallimard Jeunesse, 2013. Ce volume réunit les deux tomes publiés séparément en 2010 et 2011 : Entre ciel et terre (première édition sous le titre Vango) et Un prince sans royaume (Vango; 2)
Fabian GR√ČGOIRE, Les disparus de l’a√©ropostale. L’Ecole des loisirs/Archim√®de, 2000
David MARCHAND et Guillaume PR√ČV√ĒT, L’A√©ropostale : le courrier doit passer ! ill. de Julie Guillem. Milan, 2020
Sandrine BEAU, La cascadeuse des nuages. Alice, 2019.